De favorieten in de Formule 1 zijn duidelijk na de eerste vier Grands Prix van 2018. Maar zijn WK-leider Lewis Hamilton en rivaal Sebastian Vettel echt de beste coureurs? Onze F1-expert Joe van Burik breekt een lans voor drie andere stuurmannen.

Valtteri Bottas

Eigenlijk had deze ‘tweede Mercedes-coureur’ het kampioenschap nu kunnen en moeten leiden. In Bahrein joeg Bottas in de slotfase nog op raceleider Vettel, maar miste een kans om hem nog te passeren. De daaropvolgende GP’s van China en Azerbeidzjan lag de Fin zèlf op winst, totdat respectievelijk een safety car en een lekke band hem van de zeges beroofden. Natuurlijk is bijna niet goed genoeg, zeker niet in de keiharde wereld die Formule 1 heet. Maar het feit dat hij driemaal op rij zó dicht bij een overwinning zat, spreekt boekdelen.

Sterker, Bottas lijkt vooralsnog beter met de Mercedes W09 overweg te kunnen dan zijn teamgenoot en viervoudig wereldkampioen Hamilton – die op zijn beurt meer worstelt met de afstelling van z’n bolide en het op de juiste manier kunnen benutten van de banden. Niet voor niets zocht Hamilton direct na de finish van de GP van Azerbeidzjan, waar hij de winst in de schoot geworpen kreeg, Bottas op om hem te steunen. De Brit weet dat hij nog meer werk te verrichten heeft om daadwerkelijk consequent de snelste te zijn. Voorlopig is dat bij Mercedes namelijk Bottas. Als hij dat vasthoudt en het geluk wat meer aan de zijde komt, kan hij nog een serieuze titelkandidaat worden.

 

Kimi Räikkönen

Ondanks zijn status als oudste coureur van het veld lijkt Räikkönen vooral bekend te staan als de maffe, nurkse cultheld van de Formule 1. Dat maskeert zijn daadwerkelijke snelheid: zoals Bottas stiekem de betere man van het moment is bij Mercedes, zo heeft Räikkönen meer feeling voor de SF71H van Ferrari – in elk geval in de eerste GP’s van dit jaar. Vettel heeft namelijk meer vertrouwen nodig in de afstelling van zijn auto om hard te kunnen gaan, terwijl de vloeiende rijstijl van de Fin gemakkelijker een match is.

Ook Räikkönen zat al meermaals in de eerste raceweekends dichtbij een pole position of overwinning, maar zag die steeds door pech of een duur foutje door de vingers glippen. Daardoor weet Vettel zich zichtbaarder te manifesteren als de favoriet. Ook hier is het resultaat wat telt – in het geval van de Duitser al twee overwinningen. Toch moet dit jaar in elk geval een nieuwe Grand Prix-zege (voor het eerst sinds 2013) er voor Räikkönen in zitten, want hij is wel degelijk sneller en consistenter dan voorgaande jaren.

 

Max Verstappen

Dit is bepaald niet de beste F1-seizoensstart voor Verstappen. Na zijn wilde rijgedrag in de eerste drie races kreeg de Nederlander een hoop kritiek te verduren. In Azerbeidzjan duelleerde hij op het scherp van de snede met Red Bull-teamgenoot Daniel Ricciardo – link, maar fair. Totdat het toch fout ging en de Australiër achterop klapte bij Verstappen. Beide mannen hadden daaraan schuld, al nam Ricciardo – letterlijk in de slipstream van zijn teamgenoot – onnodig meer risico dan nodig was op dat punt.

Feit is dat Verstappen wel degelijk luistert naar zijn criticasters. Al tijdens de race op het stratencircuit van Baku was meer beheersing en inschattingsvermogen te merken in zijn rijstijl, met behoud van z’n kenmerkende assertieve en enthousiaste manier van racen. Desondanks zal hij erop gebrand zijn om snel weer te scoren. Aan de efficiënte RB14 van Red Bull zal het niet liggen en ook motorleverancier Renault heeft de zaken steeds beter voor elkaar. Als Verstappen zijn focus weet te behouden, kan hij binnen de kortste keren alsnog weer op het podium eindigen.