Max Verstappen en Daniel Ricciardo gelden als favorieten voor de winst tijdens de komende Grand Prix. Onze autosportkenner Joe van Burik noemt drie redenen waarom het Red Bull-duo juist in Monaco optimaal moet scoren.

De derde plaats van Verstappen in Spanje – evenals natuurlijk Ricciardo’s winst in China – smaken naar meer voor het team van de energiedrankfabrikant. Hoewel Ferrari en Mercedes doorgaans sneller zijn dan de Red Bulls, zullen de rollen op het stratencircuit van Monaco juist omgedraaid zijn.

Updates
Al tijdens de afgelopen Grand Prix van Spanje introduceerde Red Bull de nodige aerodynamische verbeteringen aan de RB14. Zo waren er nieuwe bargeboards te zien rond de sidepods – die op hun beurt nog slanker naar achteren afliepen dan voorheen – en was ook de vloer van de auto verbeterd. Deze updates droegen hun steentje bij aan de derde finishplaats van de Nederlander. Bovendien bleken de Red Bull-coureurs de snelste mannen van het veld in de bochtige derde sector van het Circuit de Barcelona-Catalunya, wat qua opzet overeenkomsten vertoont met het stratencircuit van Monte Carlo.

Natuurlijk hebben ook Mercedes en Ferrari niet stilgezeten. Dankzij hard doorontwikkelingswerk van het eerste team boekten Lewis Hamilton en Valtteri Bottas in Catalonië een dubbelzege. De Ferrari-coureurs worstelden in Spanje met heftige bandenslijtage, iets waar vooral Hamilton en Bottas daarvoor nog last van hadden. Dat kwam echter mede door dunner, speciaal voor dat circuit ontwikkeld rubber van Pirell. In Monaco zou de ‘Scuderia’ weer voor de ‘zilveren pijlen’ moeten staan, maar bepaald niet zomaar vóór de Red Bulls.

Bandenmanagement
Over bandenslijtage gesproken: ook in dat opzicht staat Red Bull er goed voor. Mede door het goede uitgekiende chassis kunnen Verstappen en Ricciardo dit seizoen meer winst boeken wat betreft het optimaal benutten van de banden. In de vrije trainingen van meerdere Grands Prix dit seizoen toonden de twee zich al de snelsten in de zogeheten long runs, waarin effectief een racesimulatie wordt uitgevoerd. Mede daardoor kon Verstappen met een pitstop minder dan Vettel toe tijdens de race in Spanje, wat hem hielp aan de derde plek.

Toch wordt er nota bene in Monaco een nieuw element in de mix gegooid: de hypersoftband. Deze compound levert meer grip dan elke andere band die Pirelli voor de Formule 1 gemaakt heeft. Normaliter zou dat ten koste gaan van de duurzaamheid, maar door de lagesnelheidsbochten én een nieuwe asfaltlaag op het stratencircuit van Monte Carlo verwachten teams zelfs een hele raceafstand op dit rubbertype te kunnen rijden – al verplichten de reglementen alle coureurs tot minimaal één pitstop. In elk geval is het voor alle deelnemers van cruciaal belang om in de trainingen veel informatie op te doen over de hypersoftband, en betekenen snelle tijden daadwerkelijk dat iemand goede kansen heeft in de race.

Vermogenstekort
Het is allang geen nieuws meer dat Verstappen en Ricciardo het met minder vermogen moeten doen dan hun rivalen van Mercedes en Ferrari. Hoewel motorleverancier Renault verbetering heeft beloofd vanaf één van de komende GP’s, heeft het duo in Monaco nog te maken met een tekort aan power. Toch is dat juist op dit stratencircuit van geen groot belang – door de combinatie van langzame bochten en amper lange rechte stukken gaat het hier meer om grip. Verstappen schat zelf in dat het verschil op vermogen in een rondje normaliter een halve seconde bedraagt, wat in Monte Carlo door de circuitkarakteristiek gehalveerd wordt. ‘Een werkbare situatie’, noemt de Nederland het zelf.

Dat betekent dat Verstappen op zaterdag serieus goede kansen heeft om zijn allereerste pole position te behalen – en op zondag zijn eerste zege van dit seizoen. De vraag is dan ook meer of Red Bull Racing goed overweg kan met de favorietenrol dit weekend, zeker wanneer Ricciardo en Verstappen in de race bij elkaar in de buurt rijden. Zolang alle Red Bull-mannen echter hun hoofd koel weten te houden, lijkt weinig ze in de weg te kunnen staan op weg naar een mooie zege.